Post-millennials versus oneindige grap

Oneindige grap. Van Peter Allen Clark.

Mijn herinneringen aan de jaren 90 zijn schaars, want dat was toen ik werd geboren. Net als ik, kwam de roman Infinite Jest van David Foster Wallace in 1996 op de wereld en groeide op in het uitbarstende tijdperk van smartphones, sociale media en personal computers.

Deze flauwe en egocentrische observatie maakt het volgende punt - de tijden waarin het werk werd geschreven, zijn radicaal anders dan toen ik de roman afrondde, die niet meer dan een maand geleden was. Maar zoals Tom Bissell schrijft in de forward to the 20th Anniversary-editie van Infinite Jest, zijn Wallace's ideeën over verslaving, aanbidding en entertainment alleen maar belangrijker geworden met het steeds totaliserende bereik van technologie en vrije tijd.

Millenials hadden box-televisies, cassettes en cartridges. Ik, een borderline-lid van Generation Z (of een 'post-millenial'), heb YouTube, videogames op console en muziekstreaming. Terwijl de tv-generatie afhankelijk was van de inhoud die bedrijven kozen om op hun schermen weer te geven, hebben de post-Millennials vrijwel oneindige controle over wat we consumeren. Wat bedrijven van de 21ste eeuw zijn begonnen met het genereren van inkomsten, is de keuze van de consument op zichzelf. Bedrijven strijden voortdurend om onze extreem dunne aandacht en bieden ons orde in de digitale zee van chaos via deze keuze, en dus persoonlijke identiteit.

Ondanks deze veranderingen hebben we nu de ergste opioïdencrisis in de Amerikaanse geschiedenis. De prevalentie van psychische aandoeningen neemt toe. We hebben Donald Trump gekozen.

En over Trump gesproken (ik zou niet de eerste zijn om de vergelijking te maken met de slijmspuwende president van Johnny Gentle van Infinite Jest), laten we het over cartoons hebben. Ik zou zeggen dat tv-programma's behoorlijk van doel zijn veranderd. De tekenfilms die Millennials bekeken, niet alleen de letterlijke zaterdagochtend tekenfilms maar ook goofy sitcoms en ziekelijk oprechte melodrama's, dienden als puur amusement en dus als een onschadelijke ontsnapping uit het leven.

Video-inhoud nu, of het nu Netflix-tv-shows of YouTube-vlogs of 30-sec Twitter-clips zijn, of in ieder geval de manier waarop we met die inhoud omgaan, is grotendeels verwijderd van de raison d’être, dat wil zeggen, amuseren.

Zelfs de gekste inhoud lijkt altijd een onderliggende ernst te hebben. Kijk naar shows zoals Bojack Horseman of Rick and Morty, waarin cartoons onze manieren zijn om te spreken over depressie en eenzaamheid. Kijk naar internetmemes, die jonge mensen een onverwacht maar vooral comfortabel medium geven om hun angsten te uiten. Inhoud is opvallend zelfbewust geworden.

Consumptie is zelf intens persoonlijk geworden. Menselijke kennis leek altijd oneindig, maar nu lijkt toegang tot die kennis ook oneindig. Het resultaat is, althans met betrekking tot internet (hoewel ik zie dat dit zich uitstrekt tot onderwijs en politiek), is dat individuen ruimtes kunnen bezitten en cultiveren voor een vreemd maar intens narcisme.

Dit narcisme is niet inherent een slechte zaak. In veel opzichten voldoet het aan een langdurig cultureel verlangen naar authenticiteit en zelfkennis. Het besef dat de verteller van Infinite Jest struikelt, is echter dat narcisme en technologie en veel vrije tijd ingrediënten zijn voor zelfverering.

En dit zijn niet alleen mensen die hun eigen afbeeldingen en persona's aanbidden, maar ook mensen die het idee van het Zelf en het behoud van het ego aanbidden. De karakters van Infinite Jest zijn beroofd van dit gevoel van een 'ik' en proberen dit gebrek te compenseren met verschillende verslavingen, waaraan ze letterlijk verloren zijn.

Het personage dat het dichtst bij het zelf komt, is James Incandenza (door zijn familie letterlijk 'zichzelf' genoemd), vader van hoofdpersoon Hal en maker van het entertainment. In tegenstelling tot de andere personages, die alleen verslavende middelen consumeren, maakt James eigenlijk zijn eigen. Dit vermogen om te creëren, en dus te manipuleren, is wat hem in staat stelt het meest eindeloos verslavende, en daarom fatale, vermaak van allemaal te bereiken: een echte uitdrukking van het Zelf.

Het geschenk dat James aan zijn zoon geeft, omdat hij Hal nooit enig soort verbaal advies geeft (net zoals wat James Joyce doet voor Wallace), is dit vermogen om te 'grappen'. Toch realiseert de verteller zich dat James 'scheppingsdaad is niet genoeg om de aantrekkingskracht van verslaving te overstijgen, in zijn geval van alcohol. Dit is, net als in onze moderne tijd, het feit dat James puur voor zichzelf 'graaft'. Of tenminste, hij verbeeldt het entertainment als de destillatie van een perfect 'zichzelf'.

Dit is in ieder geval mijn interpretatie van Infinite Jest en het blijft relevant. We zijn narren geworden van onze eigen rechtbanken en hebben de schaakstukken in onze digitale omgevingen verplaatst om ons zelfgevoel te voeden en uit te spelen. Dit is de ultieme en meest schadelijke vorm van aanbidding omdat het Zelf, zoals alles in het menselijk leven, nooit genoeg is.

Ik denk dat het gemakkelijk is om Infinite Jest verkeerd te begrijpen door te zeggen dat de oplossing, of op zijn minst het betere alternatief voor verslaving, een sprong in het diepe is in oprecht gebed en oprechte clichés. Als dit het geval was, denk ik niet dat we de roman in 2018 nog steeds zouden lezen.

We moeten ons eerder bewust zijn van de fundamentele menselijke gevoelens en bedoelingen onder de clichés of liever, onder de internetmemes, de YouTube-vlogs en misschien de kiezers aan de andere kant van het gangpad. Begrijp dat iedereen in dit tijdperk waarin de scheppingsdaad steeds meer wordt gedemocratiseerd, een beetje wanhopig is naar een verband. Dit, zou ik betogen, is een stap in de richting van een evenwicht tussen narcisme en empathie in het huidige tijdperk, en om te beginnen met het beantwoorden van enkele van de grotere vragen in Infinite Jest. Waar ben ik in deze puinhoop? Wat betekent het om afgezonderd te zijn van een gemeenschap? Wat betekent het om een ​​eerlijk, fatsoenlijk leven te leiden?

Als je genoten hebt van mijn schrijven, overweeg dan om me te steunen op Patreon: https://www.patreon.com/xichen